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Por mi pueblo pasa un río que se llama Mississippi
28 de febrero de 2011

Nueva Orleans es conocida por muchas cosas. Por el jazz, por el French Quarter, por el vudú, por los funerales jazz (impagable esta escena de una peli de la época rogermooriana de James Bond) y recientemente por el Katrina. Pero también por ser la última gran ciudad americana por la que pasa el Mississippi antes de desembocar en el Golfo de México.

De hecho, si no fuese por esto, a nadie se le hubiera pasado por la cabeza construir una ciudad en una especie de isla en medio de kilómetros y kilómetros de zonas pantanosas, por debajo del nivel del mar en muchos puntos y en una región por la que los huracanes se sienten como Pedro por su casa. Sin embargo, la importancia estratégica del río en un país que en aquellos años no tenía un sistema de comunicaciones que cubriese todo su territorio era vital. Además, Nueva Orleans nació bajo el dominio de Francia y al cabo de algunos años pasó a formar parte de España, dos naciones enemigas de Inglaterra y, por tanto (por aquello de los enemigos de mis enemigos son mis amigos), aliadas con los insurrectos americanos.

Pero no es esto de lo que quería hablar, sino de la curiosa relación que tiene Nueva Orleans con su río. A pesar de que hoy día vive relativamente de espaldas a él (a excepción de un corto paseo a la altura del French Quarter, es básicamente invisible) y que la economía local depende mucho menos de lo que llega del río que de las hordas de turistas que aterrizan en el aeropuerto Louis Armstrong, la geografía urbana gira en torno al Mississippi. Como en muchas otras poblaciones americanas, la posición de los distintos barrios con respecto al resto resulta esencial para comprender la ciudad, hasta el punto que sus denominaciones se refieren precisamente al lugar donde se encuentran. Sólo que aquí podéis olvidaros de los puntos cardinales, el que manda es el río.

Nueva Orleans se divide históricamente en Uptown y Downtown
, separadas por Canal Street (que servía de frontera entre la zona francesa y la americana). Pero Uptown no está al norte, sino upriver, es decir, hacia arriba del río (que zigzaguea de oeste a este, más o menos – ver foto). Y Downtown, pues downriver, hacia la desembocadura. Por esto, por ejemplo, las dos partes en que se divide el tristemente famoso Ninth Ward (una de las zonas más castigadas por el Katrina), Upper y Lower, no están uno encima del otro, sino al lado.

(Con el paso de los años, la expansión de la ciudad al otro lado del Mississippi dio lugar a una nueva división, entre West Bank y East Bank. Sólo que, claro, este y oeste se refieren a su relación con el río, de manera que el East Bank queda más bien al oeste y viceversa.)


Además, emparedada como está Nueva Orleans entre el río Mississippi y el lago Pontchartrain, para definir que una zona está encima o debajo de la otra no se usan los tan manidos norte y sur, sino riverside (si esta más cerca del río con respecto a la otra zona) o lakeside (lo contrario). Así que, por ejemplo, el French Quarter está upriver con respecto a Fauburg Marigny (aunque en el downtown en término generales) y riverside con respecto a Tremé...

You can do it if you want
! (yo sólo he tardado una semana en aprenderlo)



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